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Cerfs-volants dans le ciel

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Les anciens, observant que les comètes apparaissaient et disparaissaient de manière imprévisible, entourés d'un poil pâle et suivis d'une queue extrêmement changeante, n'avaient aucun doute: ils étaient quelque chose qui venait perturber l'ordre céleste.

Le fait même que les comètes n'aient pas suivi le mouvement des planètes n'a fait que renforcer cette croyance qui a conduit les comètes à être responsables d'événements historiques généralement graves. Ainsi, pendant des siècles, il a été considéré que les comètes étaient des messagers de malheurs et l'apparition d'une comète était une cause de grande préoccupation dans les villages.

Au 1er siècle avant JC JC l'écrivain Plinio attribue la cause de la guerre sanglante entre Jules César et Pompée au passage d'une comète. La même chose s'est produite à de nombreuses autres occasions; également en 1066, lorsque le duc de Normandie Guillaume le Conquérant débarqua en Angleterre et tua le roi Harold ll se proclamant nouveau roi, une autre comète fut vue. Aujourd'hui, nous savons que c'est la comète de Halley, le plus illustre représentant de cette catégorie de stars, qui revient périodiquement.

Hormis les superstitions, l'opinion scientifique sur la nature des comètes, que nos ancêtres partageaient, était ce qu'Aristote a établi vers 350 av. JC Le grand philosophe grec a formulé la théorie selon laquelle les comètes et les météores n'étaient rien de plus que des phénomènes atmosphériques causés par des vapeurs bouillantes qui se sont détachées de la Terre et ont été propulsées vers le haut de l'atmosphère.

La conviction d'Aristote sur les comètes a survécu pendant des siècles et Galileo lui-même n'a pas réussi à résoudre l'énigme des trajectoires des comètes, bien que Tycho Brahe ait déjà réussi à calculer presque complètement ses énormes distances de la Terre.

Ce n'est que dans la seconde moitié du XVIIe siècle, grâce aux études de Newton et Halley, qu'il a été possible de savoir que les comètes sont sous l'influence de la force d'attraction du Soleil, mais que, contrairement aux planètes, elles suivent des trajectoires extrêmement allongées .

Halley a calculé que les occurrences d'une comète produite en 1531, 1607 et 1682 devraient être attribuées au même objet céleste et a prédit que la comète reviendrait en 1758. Halley n'a pas vécu assez longtemps pour voir la prédiction confirmée de ses propres yeux. La comète est apparue à l'heure pour le rendez-vous et est depuis connue par son nom.

Mais nous arrivons à nos jours. Il y a encore quelques années, on pensait que les comètes étaient des corps célestes formés de résidus cosmiques, très similaires aux météorites, errant sans but à travers le système solaire. Aujourd'hui, nos connaissances sur les comètes ont subi une révolution.

L'astronome américain Fred Whipple a formulé une hypothèse qui correspond parfaitement à la plupart des observations astronomiques. Selon Whipple, les comètes sont comme des "boules de neige sales", c'est-à-dire qu'elles seraient formées par un conglomérat de glace (eau, ammoniac, dioxyde de carbone) et des grains solides constitués de carbone et de silicates.

Les noyaux ainsi composés, en raison de leur petite taille, légers et compacts, sont capables de résister à la force gravitationnelle du Soleil et des planètes, mais en même temps ils sont assez volatils pour justifier l'énorme nuage dont ils sont entourés par l'effet de chaleur solaire Cette hypothèse expliquerait également pourquoi les comètes ne sont pas visibles lorsqu'elles manquent de poils et de queue.

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Sedna, la dixième planète du système solaire?Comètes: le nuage d'Oort


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